Sciences dessus dessous

Archive de la catégorie ‘Espace’

Lundi 7 juillet 2014 | Mise en ligne à 14h28 | Commenter Commentaires (2)

L’image (martienne) du jour

Le cratère de Rabe est un endroit magnifique, mais pas la porte à côté... (Image : ESA)

Le cratère de Rabe est un endroit magnifique, mais pas la porte à côté... (Image : ESA)

Si ce n’était de son éloignement, le cratère de Rabe serait assurément une destination touristique très courue, que l’on imagine aisément quadrillée de sentiers de randonnée. Mais comme le montre la photo ci-dessus, ledit cratère est situé au beau milieu d’un désert. Et ce que l’image ne montre pas, c’est que ledit désert se trouve… sur la planète Mars.

C’est l’Agence spatiale européenne (ESA) qui a publié récemment cette magnifique photo du cratère de Rabe, un «trou» de 108 kilomètres de diamètre et d’environ 1 km de profondeur laissé là par la chute d’un météorite. L’origine de la «texture» et de la couleur particulières (et splendides) du rebond central ne sont pas établies avec certitude, mais il semble qu’une couche de dépôts géologiques très foncés, possiblement volcaniques, se trouve sous la surface martienne dans cette région. Le fait que l’on trouve la même teinte au fond d’autres cratères de la région plaide en ce sens (voir ici).

C’est le vent (car oui, il y en a sur Mars) qui aurait modelé les exquises formes de vague que l’on voit dessus, en creusant petit à petit les endroits les plus friables.

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Jeudi 3 juillet 2014 | Mise en ligne à 14h01 | Commenter Commentaires (33)

Bordel cosmique

Tout allait très bien au royaume des planètes, et depuis longtemps. On savait exactement comment elles naissaient, on avait une bonne compréhension de la manière dont les systèmes solaires se forment, et pourquoi ils ont diverses caractéristiques. Enfin, tout allait bien tant et aussi longtemps que l’on devait se contenter d’étudier les planètes du système solaire.

Puis arriva une exoplanète. Puis une autre. Et encore une autre. Puis des dizaines d’autres. Et maintenant des milliers. Ce qui nous laisse un beau bordel sur les bras, comme l’explique ce très bel article paru cette semaine sur le site de Nature.

Avant que toutes ces «étrangères» ne viennent mettre à mal notre compréhension des choses, la cause de la formation des planètes était à peu près entendue — et portait le nom de «théorie de l’accrétion». Tout partait d’un nuage de gaz et de poussière dans lequel une zone plus dense servait de «grumeau originel». Par gravité, ce noyau, le futur Soleil, allait ensuite attirer à lui de plus en plus de matière, et celle-ci se mettrait à tournoyer autour de lui pour former un vaste disque de matière, dans lequel d’autres petit grumeaux, les futures planètes, allaient bientôt commencer à s’agréger. Les éléments les plus denses s’étaient concentrés vers le centre du disque, un peu comme des cailloux coulent au fond de l’eau, ce qui explique (avec le fait que les métaux et les roches ont des points de fusion les plus élevés) pourquoi les planètes rocheuses se retrouvent à l’intérieur du système solaire, alors que les géantes gazeuses orbitent plus loin.

L’idée du disque expliquait aussi pourquoi toutes les planètes orbitent dans le même sens et sur des plans très proches de l’équateur du Soleil — si tous ces astres proviennent d’un même nuage plat et tournoyant, cela se conçoît aisément.

C’était beau, c’était simple, c’était élégant. Quelques lois de la physique suffisaient à décrire la formation des planètes. Et si cela valait pour le système solaire, cela devait forcément s’appliquer aux exoplanètes, celles qui orbitent autour d’étoiles autres que le Soleil. Mais depuis que les télescopes derniers cris découvrent de nouvelles planètes à pleines pochetées, le portrait statistique qui s’en dégage ne correspond pas du tout à ce que l’on voit dans le système solaire.

Comme l’explique ici avec plus de détails la même journaliste qui a écrit le papier pour Nature, on voit des planètes qui orbitent autour des pôles de leur étoile au lieu d’en longer plus ou moins l’équateur, on voit des orbites beaucoup moins circulaires, beaucoup plus excentriques que ceux de notre systèmes, on voit des géantes gazeuses presque aussi grosses que Neptune raser leur étoile de si près que leur «année» ne dure que quelques jours (autour de Kepler-69, notamment).

Bref, c’est à la fois captivant et frustrant, car plus ou en apprend, moins on en sait.

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Lundi 9 juin 2014 | Mise en ligne à 10h23 | Commenter Commentaires (5)

Petite astro-plogue

On a de la belle grande visite, cette semaine, à Québec : le congrès annuel de la Société canadienne d’astronomie. Le programme complet est disponible ici (pdf) ; les présentations y sont généralement très techniques, mais quelques conférences grand public y seront aussi présentées. Alors pour ceux qui vivent ou passent par Québec ces jours-ci :

– L’astronome de l’Université de Montréal et directeur de l’Observatoire du Mont-Mégantic René Doyon prononcera ce soir, au pavillon Desjardins de l’Université Laval, une conférence sur la recherche de vie hors du système solaire. On n’en a pas encore trouvé, bien entendu, mais nous arriverons bientôt à un point où les progrès technologiques nous permettront d’analyser l’atmosphère des exoplanètes — où la vie, si elle est présente, devrait laisser des traces reconnaissables.

– Demain (mardi) soir, l’astronaute canadien David St-Jacques sera au Musée national des beaux-arts du Québec lors d’un banquet (mais je n’ai pas plus de détails pour l’instant).

PRÉCISION, 11h25 : je viens de parler à une porte-parole de l’Agence spatiale canadienne, qui me dit que l’allocution de M. St-Jacques au Musée des beaux-arts ne sera pas ouverte au public. Désolé.

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