Sciences dessus dessous

Archive du 26 novembre 2012

Lundi 26 novembre 2012 | Mise en ligne à 9h59 | Commenter Commentaires (16)

La face cachée du CO2

En même temps qu’il réchauffe le climat, le gaz carbonique (CO2) que nous relâchons dans l’atmosphère se dissout aussi en partie dans les océans, rendant ses eaux de plus en plus acides. Et dans certains endroits du globe, la tendance est suffisante pour dissoudre la coquille de certains mollusques, vient de trouver une équipe anglaise.

Ces coquilles, en effet, sont faites de carbonates de calcium, une substance très commune sur Terre et dont d’immenses quantités sont dissoutes dans l’eau de mer. Cependant, comme on le sait, le fait de brûler autant de combustibles fossiles à vitesse grand V, comme le fait l’humanité actuellement, augmente rapidement la teneur en CO2 de l’atmosphère, et comme une partie de ce gaz se transforme en acide carbonique (H2CO3) en contact avec l’eau, les océans s’en trouve acidifiés au rythme de 0,1 par siècle sur l’échelle pH.

Cela peut sembler bien lent, mais dans des régions qui étaient déjà pauvres en carbonates, c’est maintenant suffisant pour éroder la coquille des mollusques plus rapidement qu’ils (certains d’entre eux, du moins) parviennent à la générer. C’est ce qu’a constaté la chercheur de Cambridge Geraint Tarling en échantillonnant des ptéropodes (mollusques microscopiques) en Antarctique, près de la Géorgie du Sud. À cet endroit, des eaux naturellement pauvres en carbonates de calcium remontent à la surface ; jusqu’à récemment, la vie marine s’accommodait sans mal de cette rareté, mais l’examen au microscope à électron des coquilles de ptéropodes a révélé des signes de corrosion inhabituelle.

Alors que s’ouvre aujourd’hui à Doha le grand rendez-vous annuel de l’ONU sur le climat, à propos duquel on peut lire de bonnes mais fort déprimantes mises en contexte en français et en anglais, ce n’est guère réjouissant.

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