Sciences dessus dessous

Archive du 5 novembre 2012

Lundi 5 novembre 2012 | Mise en ligne à 12h06 | Commenter Commentaires (12)

Pas de méthane sur Mars

Comme si le retour au bureau ce matin, après quelques semaines de congé de paternité, ne suffisait pas, voilà que tombe une bien mauvaise nouvelle pour les romantiques indécrottables (dont je fais partie) qui aimeraient bien que l’on découvre de la vie sur Mars : le rover Curiosity n’a décelé aucune trace de méthane dans les premiers échantillons d’air martien qu’il a analysés.

En 2003 et en 2009, de petites quantités de ce gaz avaient été détectées par les satellites qui orbitent autour de la Planète rouge. Cela avait avivé l’espoir que notre «voisine» abrite elle aussi de la vie, puisque le méthane est habituellement produit par des microorganismes — des processus géologiques peuvent aussi générer du CH4, mais sur Terre la très vaste majorité de ce gaz est d’origine biologique. Cependant, ces détections étaient relativement controversées, certains chercheurs estimant que les lectures pouvaient avoir été contaminées par le signal de l’atmosphère terrestre.

On comptait donc sur Curiosity, le rover américain qui a atterrit sur Mars cette année, pour éclaircir tout cela. Et les premiers résultats penchent plutôt vers l’hypothèse de la mesure erronée : s’il est trop tôt pour exclure toute présence de méthane sur Mars, les échantillons prélevés par Curiosity ne contenaient pas de méthane. Tout n’est pas encore complètement perdu pour les romantiques, puisque la taille des échantillons donne une certaine «marge d’erreur» — il y a ainsi 95 % de chances pour que la teneur en CH4 de l’air martien se situe entre –2 et 5 particules par milliard —, mais disons que pour trouver de la vie là-haut, la «piste du méthane» vient perdre beaucoup de galon.

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