Sciences dessus dessous

Archive, mars 2011

Jeudi 31 mars 2011 | Mise en ligne à 8h58 | Commenter Commentaires (17)

Des nouvelles (et des images) de Mercure

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De magnifiques images de Mercure ont été publiées par la NASA, en provenance de la sonde Messenger, la première à orbiter autour de la planète la plus proche du Soleil. Une première photo a été divulguée mardi, puis quelques autres ont suivi hier. Celle ci-dessus est la superposition de trois longueur d’onde (430, 750 et 100 nm) auxquelles on a attribué les couleur bleu, vert et rouge… et le résultat a quelque chose d’hypnotisant !

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Mardi 29 mars 2011 | Mise en ligne à 12h14 | Commenter Commentaires (22)

Le thorium ressuscitera-t-il le nucléaire ?

À l’origine, l’uranium devait nous fournir une énergie propre, sécuritaire et pratiquement infinie. On a, évidemment, beaucoup déchanté depuis : bien que ses dangers aient été grossièrement exagérés sur la place publique, il reste que l’entreposage à long terme du carburant usagé est une grosse patate chaude qui, au Canada du moins, n’a toujours pas trouvé de solution globale. Et le séisme qui a secoué le Japon le 11 mars s’est rapidement transformé en un cauchemar politique global qui pourrait miner, sinon tuer la renaissance nucléaire qui se profilait depuis quelques années.

Or, rapportait récemment le Toronto Star dans un papier fort intéressant, certains experts croient que l’énergie atomique n’a pas accompli ses promesses d’antan simplement parce que nous avons collectivement choisi le mauvais combustible fissile, l’uranium. Il en existe un autre, le thorium, qui est non seulement beaucoup plus abondant, mais qui de surcroît fournirait 200 fois plus d’énergie par unité de poids, ne poserait pas les mêmes risques qui sont apparus à Fukushima-1 et qui, par-dessus le marché, produirait des déchets nettement moins dangereux — et qui le restent moins longtemps.

A priori, c’est «trop beau pour être vrai». Et comme des expériences sur le thorium sont menées depuis les années 50, on se dit qu’il est inconcevable que l’on ait craché sur une telle montagne d’avantages. Il doit bien y avoir une attrape quelque part…

Mais cela reste une avenue très sérieuse, apparemment. L’Agence internationale de l’énergie atomique y a consacré un rapport d’une centaine de pages en 2005, que l’on peut télécharger ici (pdf). Si l’on trouve dans ce document de quoi tempérer l’optimisme de certains partisans du thorium, le texte confirme tout de même que cela minimiserait les problèmes de toxicité et de chaleur incontrôlée causée, comme à Fukushima-1, par la décomposition radioactive du carburant (p. 17 sur 113). Les réacteurs CANDU peuvent d’ailleurs «carburer» au thorium — mais alors, pourquoi ne le font-ils pas déjà, se demande-t-on d’emblée ?

On va se garder une petite (grosse) gène avant de ressortir les promesses d’antan dénergie propre, sans danger et pratiquement sans fin. Mais disons que c’est un dossier «à suivre»…

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Lundi 28 mars 2011 | Mise en ligne à 10h13 | Commenter Commentaires (3)

Record Guinness au département de chimie

Trois cent huit personnes se trouvent sous ces «glowsticks»...

Trois cent huit personnes se trouvent sous ces «glowsticks»... (Crédit : UL)

Un drôle de record Guinness a été battu vendredi soir, à l’Université Laval : le plus gros motif jamais réalisé avec des «glowsticks» tenus par une foule…

Pour souligner l’Année internationale de la chimie et le fait que l’eau en est le thème principal, le chimiste de l’UL Dominic Larivière et les organisateurs des finales régionales de l’Expo-Science de Québec (qui avaient lieu en fin de semaine) s’en sont pris au record précédent, établi aux États-Unis et qui s’élevait à 181 personnes. D’une part, se disait-on, ces bâtonnets luminescents sont des petites merveilles de chimie, et d’autre part, en s’arrangeant pour que les participants représentent la formule de l’eau, H2O, on s’acchrocherait au thème central…

L’objectif visé était 250 personnes, mais ce sont plutôt 308 qui se sont présentées. Toutes nos félicitations !

C'est presque encore plus impressionnant avec les lumières allumées... (Crédit : UL)

C'est presque encore plus impressionnant avec les lumières allumées... (Crédit : UL)

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